Cuando ser anémico no es un riesgo sino una ventaja

Cuando ser anémico no es un riesgo sino una ventaja

Existen regiones, principalmente, del Africa Central , donde la enfermedad de la malaria es común, parte de cuyos habitantes padecen un tipo de anemia que les protege frente a esta grave infección

Se trata de una anemia de tipo hereditario llamada anemia falciforme o drepanocítica. Se caracteriza porque los glóbulos rojos, también llamados eritrocitos, de la sangre no tienen la forma redondeada normal, sino forma media luna, de manera que transportan el oxígeno que necesitan las células peor que los glóbulos rojos sanos. Es el resultado de una mutación genética que puede heredarse de uno o de los dos progenitores.

anemia2Los sujetos que heredan dos copias de la mutación (una del padre y otra de la madre) padecen una forma grave de anemia que cursa con invalidez y muerte prematura (homocigotos). Pero si se hereda un gen mutado y otro normal (heterocigotos) solo se sufre una anemia leve y no afecta a la supervivencia. 

Se cree que esta mutación se originó en regiones donde la malaria era común, ya que las personas que la presentan, tanto en su forma homocigota como en la heterocigota, no contraen la malaria. En el caso de los portadores de ambos genes mutantes de poco les sirve esa protección cuando el costo es padecer anemia falciforme. Los que sí se benefician son los portadores de una de las copias, los heterocigotos, ya que éstos no padecerán la severa anemia drepanocítica y  tendrán resistencia a la malaria .

Al igual que la drepanocitosis, la malaria, o paludismo, también es una enfermedad grave que puede resultar mortal. En este caso, se trata de una infección producida por parásitos, del género Plasmodium, que penetran en el cuerpo a través de la picadura de ciertos mosquitos, infectados, que los trasladan de un humano a otro (mosquitos Anopheles). Una vez en el organismo circulan por el torrente sanguíneo y terminan penetrando en los glóbulos rojos. Dentro de éstos se multiplican hasta terminar rompiéndolos, al cabo de 48-72 horas, y liberando más parásitos al torrente sanguíneo.

Sin embargo, los parásitos del Plasmodium no pueden invadir los eritrocitos falciformes debido a su morfología en forma de hoz . Esta deformación impide la entrada del parásito.

Tanto los enfermos de paludismo, como los que sufren anemia falciforme, padecen enfermedades severas que llevan a la muerte prematura en zonas endémicas. Pero a los portadores de un solo gen falciforme,  la selección natural les ha favorecido protegiéndoles de tales afecciones y permitiéndoles sobrevivir. Aunque con un costo: una cuarta parte de sus descendientes nacerán con esa letal enfermedad….Cierto es, que tres de cada cuatro serán hijos sanos y que la mitad de su descencencia vendrá al mundo protegida contra la malaria.

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